Dawn orbite autour de Vesta

La sonde de la NASA a transmis dimanche 17 juillet des données qui confirment qu’elle tourne comme prévu autour de l’astéroïde Vesta, deuxième plus gros objet de la ceinture d’astéroïdes située entre Mars et Jupiter. Une première !

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Au fur et à mesure que la sonde Dawn s’approchait de Vesta (chronologiquement de gauche à droite), les images de cet astéroïde réalisées avec une caméra fabriquée en Allemagne ont gagné en précision. Des clichés encore plus résolus sont à attendre dans les semaines qui viennent.
Crédit : NASA/JPL/DLR/Enjoy Space

Mise à jour du 19 juillet : une nouvelle image de Vesta, communiquée par la NASA hier, a été ajoutée à l’article.

Dans ce précédent article, nous vous expliquions la délicate manoeuvre d’approche que l’explorateur robotique de l’agence américaine devait effectuer. En effet, même si avec 530 km de diamètre, Vesta est le deuxième plus gros membre de la ceinture d’astéroïdes située entre Mars et Jupiter, son attraction gravitationnelle s’avère minime comparée à celle des planètes. Elle est ainsi, à titre d’exemple, 44 fois moins importante que celle de la Terre ! En conséquence, pour que l’engin soit «capturé» par ce faible champ gravitationnel, les pilotes de Dawn au Jet Propulsion Laboratory de la NASA ont dû faire preuve de précision tout en se ménageant une marge de sécurité. En effet, la masse exacte de Vesta n’est pas connue avec une grande exactitude et il en est donc de même pour sa gravité. Fort heureusement, dimanche 17 juillet, la sonde a transmis des informations confirmant le succès de la mise sur orbite. De plus, l’analyse des données puis d’autres à venir permettront d’affiner justement la masse de Vesta.


Le lendemain de sa mise sur orbite, Dawn réalisait cette nouvelle image très détaillée de l’astéroïde Vesta. Chaque pixel montre des détails de 1,8 km, un nouveau record de résolution pour ce vestige de la formation du système solaire !
Crédit : NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Dans les semaines et mois qui s’annoncent Dawn va progressivement se rapprocher de l’astéroïde orbitant à 2.700 km de distance, puis à 660 km et enfin 180 km. À chaque fois, la résolution des images et la précision des données augmenteront, les instruments travaillant plus près de leur objectif.

Préparer une mission habitée ?
Avec l’étude de Vesta, les scientifiques comptent avant tout étudier un de ces nombreux «laissés pour compte» de la formation des planètes de notre système solaire. Vesta, comme d’autres astéroïdes est donc resté relativement «figé» et montre ainsi quelles conditions régnaient voici environ 4 milliards d’années alors que débutait la naissance de la Terre ou de Mars et des autres planètes. L’administrateur de la NASA voit également dans cette mission une étape dans la réalisation d’un projet à plus long terme pour les vols habités : «Le président Obama a demandé à la NASA d’envoyer des astronautes sur un astéroïde d’ici 2025 et Dawn est en train de récolter des données qui fourniront des informations pour une telle mission».

Après avoir annulé le programme de retour sur la Lune, le président des États-Unis Barack Obama a demandé à la NASA de préparer une mission habitée vers un astéroïde, mais sans calendrier réellement précis.
Crédit : NASA

On précisera que si un tel voyage se réalise, il ne visera probablement pas un objet de la ceinture d’astéroïdes comme Vesta, car trop loin, mais plutôt ce qu’on appelle un géocroiseur, soit un astéroïde qui passe à proximité de la Terre.
Pour Dawn, le futur immédiat reste bien évidemment l’étude de Vesta en tant que «brique de base» des planètes avant une deuxième étape tout aussi importante : quitter Vesta dans un an afin de se diriger vers Cérès pour l’atteindre en février 2015. Cérès est le plus gros objet de ceinture d'astéroïde avec 950 km de diamètre. Il est d’ailleurs considéré depuis 2006 comme étant une planète naine.

Vue d’artiste de la sonde Dawn lancée en 2007.
Crédit : NASA

Publié le 18 juillet 2011

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